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Industrie sidérurgique

A côté de l’industrie automobile, emblématique de l’industrie de transformation et du système usinier du XXe siècle, ainsi que pour inscrire cette démarche dans la longue durée, il a paru utile de développer un volet consacré à l’une des principales industries de base des périodes antérieures, la sidérurgie d’avant l’ère de l’acier.

Ce secteur est en effet pleinement caractéristique des systèmes productifs successifs de la phase dite aujourd’hui proto-industrielle et de celle de la première révolution industrielle proprement dite. Cette activité avait pour produit final le fer forgeable, métal allié à moins de 0,1% de carbone, obtenu suivant le procédé indirect, ou filière fonte. Suivant ce procédé, le minerai de fer est réduit à l’état liquide en fonte dans un haut fourneau et la fonte est ensuite décarburée (affinée) en fer dans une forge.

Du XVe au XVIIIe siècle, ces opérations ont été exclusivement réalisées en employant le charbon de bois comme combustible ; au XIXe siècle, le charbon de terre ou houille a été utilisé sous la forme de coke pour la fusion du minerai en fonte, et à l’état cru pour l’affinage en fonte. L’énergie mécanique requise par ces opérations a été uniquement fournie par l’hydraulique jusqu’à la fin du XVIIIe siècle ; la vapeur leur a été appliquée de manière de plus en plus importante au siècle suivant.

Le programme présenté ici vise à suivre le processus de transition du système technique proto-industriel à celui de la première révolution industrielle dans un cadre régional déterminé. Il s’appuie sur les acquis d’une recherche de longue durée fondée sur une importante documentation historique et un riche patrimoine archéologique, en l’espèce à propos de la Bourgogne du Nord - correspondant pour l’essentiel à l’actuel département de la Côte-d’Or - qui fut une des principales zones productrices de la sidérurgie française jusque vers 1860.

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